El precio del gas natural está en aumento “global”

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    El precio del gas natural está aumentando. Factores internos y externos parecen guiar las alzas del combustible que el Gobierno ha escogido como refugio para librar al país de los efectos alcistas del petróleo.

    Sólo en lo que va de año el precio del metro cúbico del gas natural ha subido un 19.15 por ciento, al pasar de RD$18.95 a RD$22.58. En los mercados internacionales el aumento fue de un 140%, al pasar de cinco a 12 dólares el millón de BTU, unidad energética con que se mide el gas natural. Un metro cúbico equivale a 27 millones de BTU, que significa Unidades Térmicas Británicas.

    El alza local es reflejo o consecuencia de lo que ha estado ocurriendo en el mercado internacional, con mayor fuerza a raíz del terremoto que afectó al Japón, donde un accidente en una planta nuclear provocó un cambio  de la matriz energética de ese país.

    Ahora Japón, hasta hace poco la segunda economía del mundo, posición de la que fue desplazado por China, está mudando su estructura energética hacia el gas natural, ejerciendo una fuerte presión sobre la demanda del combustible.

    También desde Europa, especialmente Alemania y Francia, que son las dos mayores economías del Viejo Continente, hay demandas extraordinarias de gas natural, debido a que el accidente de Japón ha creado temores alrededor de la energía nuclear.

    El giro de esas grandes economías hacia el gas natural ha comenzado a presionar la demanda y con ello los precios, porque se trata de una situación que al parecer no estaba contemplada.

    Incluso hasta en la cadena de suministro se ha sentido ese incremento inesperado de la demanda mundial, porque en el mundo existe una cantidad limitada de buques transportistas de gas natural.

    De ahí que se trata de un mercado que requiere una planificación muy estricta para coordinar la llegada de los barcos que trasportan GNL, la descarga en los tanques de almacenamiento, el manejo de inventario y la demanda de los clientes. La flota  mundial existente al mes de agosto pasado era de 358 buques de GNL, los  cuales transportan unos 250 millones de toneladas al año.

    En tanto, el mayor productor mundial de gas, Estados Unidos, con un 22.9% de la producción, no exporta gas natural. Lo utiliza  para fortalecer sus reservas. Se anticipa que en el 2015 inicie la exportación.

    Otros factores internos impulsan precios

    Localmente también se han producido situaciones que han impactado en los precios. AES Dominicana, la única  empresa que importa gas natural, logró contratos con precios fijos, pero para un volumen limitado, que cubre esencialmente la operación de sus plantas generadoras de electricidad, y algunos contratos viejos de suministro con industrias.

    Pero como el mercado interno de gas natural se ha expandido por la reconversión de grandes industrias, incluyendo Falcongridge que antes era un generador y suplidor ocasional de energía excedente, el volumen de gas natural contratado por AES a precios bajos y fijos, no es suficiente para suplir la nueva demanda, la cual es adquirida en el mercado spot, a los precios actuales.

    También existe una creciente demanda de gas natural para el transporte. El Gobierno ha proyectado la reconversión a gas natural de unas 20 mil unidades del transporte público, durante el año en curso.

    El Ministerio de Industria y Comercio, encargado de diseñar y aplicar la política estatal de cambio de la matrícula energética, ha iniciado una campaña dirigida a ese fin, la que incluye la concesión de licencias para instalar estaciones de venta de gas y talleres para hacer la reconversión, así como la importación de los equipos necesarios. Unas 70 licencias ya han sido otorgadas, aunque solo operan en el país tres estaciones de venta de  gas natural de uso vehicular

    Cambio de la demanda

    Luego del terremoto en Japón, países europeos han decidido reducir la generación de electricidad por fuente nuclear y migrar a gas natural. Y Japón como receptor directo de los daños del accidente producido en una de sus plantas por el sismo, reemplazó más de 12,000 MW de su producción nuclear por gas natural solicitando más de 20 barcos por mes de ese combustible, pagando una prima de cinco dólares por encima del mercado, unos US$ 16.0 el millón de Btu.

    Además, Argentina ha solicitado más de 60 barcos a precios de US$15 por MMBtu, y Chile cerró contratos para compra de gas natural a US$13.5  el millón de Btu. Alemania anuncio su programa de eliminar su producción nuclear para los próximos años.

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